was successfully added to your cart.

A Small Thingy

Een klein dingetje

December 11, 2012

By Arnold Jansen op de Haar

After a linesman in the Dutch amateur football league was kicked to death, and in London a nurse committed suicide because two Australian DJs played a bad joke on her, I was in desperate need of something frivolous. Luckily there was news from San Francisco.

During the past two years nudism has been proliferating in the Castro district of San Francisco. In Castro you run into naked people, mostly men, every day. Some people consider it a tourist attraction. I would rather call after them: ‘There goes Uncle Eddie taking out his Fidel.’

In other parts of the city, too, they like to stroll around in the nude. This has been a feature since the hippies in the 1960s, but in those days it was mostly associated with pop concerts or happenings in a park. Freedom was removing all your clothes while being stoned.

The city council now wants a total ban on nudity and took a vote last week on a law prohibiting nudity in public. The debate between the eleven counsellors eligible to vote was hilarious in itself.

Scott Wiener, who tabled the bill banning public nudity, said that he had received numerous complaints from Castro residents during the past two years. I can imagine that it’s uncomfortable if the other customer in the greengrocer’s, looking at the same apples as you want to buy, is stark naked, or if you have to queue behind six pairs of naked buttocks at the butcher’s.

Another counsellor, John Avalos, was concerned about the impact on civil liberties. ‘Sometimes there is a little weirdness about how we express ourselves but that’s part of what is great in this city.’

The outcome of the vote was six against and five in favour of the ban. This hit headlines around the world, because after the announcement of the result in the city hall some of the demonstrators removed all their clothes. They felt the result restricted their constitutional rights.

On American TV, when reporting cases like this, private parts are shown fuzzy. It is after all the land of Nipplegate, the 2004 incident in which Justin Timberlake exposed Janet Jackson’s breast for half a second during Super Bowl halftime. In the UK no one bats an eye when contestants appear with near-naked bums on Strictly Come Dancing.

How would I react if people starting walking naked down the street in my town? As I write this it’s just starting to thaw, but even so.

Look, it wasn’t a problem for the Romans. Italy is full of naked statues, and there is Manneken Pis in Belgium.

I’ve stood in front of Michelangelo’s David. Because you have to look up at it, David has an outsized head and hands. But why does he have a very small thingy? Maybe Michelangelo had run out of marble.

The male sexual organ is mostly a rather small affair; in other words, it’s often a bit disappointing. Certainly in the case of men of a certain age. You’d rather not see the Beach Boys stark naked nowadays. Actually, you would if Lucian Freud were still alive to paint them.

I assure you, Manneken Pis is a lousy tourist attraction. It doesn’t deserve a detour; it’s not a patch on the Eiffel Tower.

Still, I’ve got nothing against naked statues in public spaces: this is stylised nakedness. So I don’t mind even the most controversial art, either, as long as it’s in a museum.

All freedom has its boundaries, which brings me right back to the linesman. You don’t touch him. Or think of the unsuspecting, hard-working nurse. You don’t play a joke on her, and you shouldn’t force nudity on someone who doesn’t like it.

It could well be that I’m composing this column in the nude, but you don’t have to picture it. Actually, it’s better if you don’t.

© Arnold Jansen op de Haar
© Translation Holland Park Press

Visit Arnold’s home page to find out more about his other publications.
 
Previous columns:
Terwijl in Nederland bij het amateurvoetbal een grensrechter werd doodgeschopt en in Londen een verpleegster zelfmoord pleegde omdat twee Australische dj’s een slechte grap met haar hadden uitgehaald, had ik even behoefte aan iets luchtigs. Gelukkig kwam er nieuws uit San Francisco.

De afgelopen twee jaar nam het naaktlopen in het Castro District van San Francisco hand over hand toe. Iedere dag zijn er in Castro vooral naakte mannen te zien. Volgens sommige mensen een toeristische trekpleister. Ik zou eerder roepen: ‘Daar gaat oom Eddie met zijn Fidel over straat.’

Ook in andere delen van de stad schijnt men graag naakt over straat te gaan. Dat is al zo sinds de hippies in de jaren zestig maar dan betrof het vaak een popconcert of een happening in een park. Vrijheid was: knetterstoned je kleren uittrekken.

De gemeente wil het nudisme nu helemaal uitbannen en heeft afgelopen week over een wet gestemd om dit te verbieden. Het debat tussen de elf officials die er over gingen was al hilarisch.

Scott Wiener, die het verbod op naaktlopen voorstelde, zei dat hij al twee jaar klachten hoorde van de burgers van Castro. Ik stel me zo voor dat het niet fijn is als een andere klant bij de groenteboer volledig naakt de appels staat te keuren die jij ook wilt kopen. Of dat er bij de slager een rij voor je staat met zes paar blote billen.

Een andere official, John Avalos, was bezorgd om de aantasting van burgerlijke vrijheiden. ‘Soms zijn we een tikkeltje vreemd in hoe we ons uitdrukken maar het is onderdeel van wat deze stad geweldig maakt.’

De uitslag was zes tegen vijf voor het verbod. Dat werd wereldnieuws want enkele demonstranten trokken na het voorlezen van de uitslag in het stadhuis hun kleren uit. Ze voelen zich aangetast in hun grondrechten.

In de Verenigde Staten maakt men dan op het journaal de intieme delen wazig. Het is tenslotte ook het land van Nipple Gate, het incident in 2004 waarbij Justin Timberlake tijdens de rust van de Super Bowl een halve seconde de borst van Janet Jackson liet zien. In Engeland danst men in Strictly Come Dancing bijna in de blote kont en daar ligt niemand wakker van.

Hoe zou ik zelf reageren als in mijn stad mensen naakt over straat gingen lopen? Als ik dit schrijf heeft de dooi ingezet, maar toch.

Kijk, de Romeinen hadden er geen problemen mee. In Italië stikt het van de naakte beelden. En in België heeft men Manneken Pis.

Ik heb wel eens voor de David van Michelangelo gestaan. Omdat je er van onderen tegenaan kijkt heeft David een heel groot hoofd en hele grote handen. Maar waarom heeft hij dan een heel klein dingetje? Misschien was het marmer op.

Het mannelijk geslachtsorgaan is meestal maar een dingetje. Het valt, om het zo te zeggen, vaak een beetje tegen. Zeker bij mannen van een zekere leeftijd. The Beach Boys zie je liever ook niet meer poedelnaakt. Maar weer wel als Lucian Freud ze nog kon schilderen.

En ik kan u verzekeren: Manneken Pis is een bezienswaardigheid van niks. Ik zou er niet voor omrijden. Het is geen Eiffeltoren.

Toch heb ik niets tegen naakte beelden in de openbare ruimte, het is gestileerde naaktheid. En ik heb ook niets tegen de meest controversiële kunst, maar dan wel in een museum.

Aan elke vrijheid zitten grenzen. Ben ik toch weer terug bij die grensrechter. Daar blijf je vanaf. Of denk aan een nietsvermoedende, hardwerkende verpleegster. Die ga je niet voor de gek houden. En je naaktheid hoef je niet aan iemand op te dringen die daar geen zin in heeft.

Het kan dus best dat ik deze column poedelnaakt zit te typen. Maar u hoeft zich er geen voorstelling bij te maken. Beter van niet, eigenlijk.

© Arnold Jansen op de Haar





Eerdere columns:
Een knotsgekke berg
Verbrand deze brief!
Een zeer koninklijk toneelstuk
Schrijven als verlossing
Een Nobelprijs voor Ricky Gervais
Sesamstraat Politie